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E´ stato cattivo?

Reti sociali e neurologiche durante il giudizio morale nei bambini con autismo ad alto funzionamento.


Autori dello studio: Elizabeth J. Carter, Diane L. Williams, Nancy J. Minshew, Jill F. Lehman

Articolo scientifico originale: Is He Being Bad? Social and Language Brain Networks during Social Judgment in Children with Autism


Riportato e annotato da David Vagni


I bambini autistici possono riconoscere i comportamenti socialmente inappropriati, ma non utilizzano automaticamente il linguaggio per codificare questa comprensione, rendendo l´espressione e la generalizzazione di questa conoscenza più difficile. Uno studio con risonanza magnetica ed eye-tracking cerca di fare luce.




Le persone con autismo spesso violano le regole sociali e hanno una minore precisione nell´individuare e spiegare i comportamenti sociali inadeguati.
Dodici bambini con autismo (AD) e tredici bambini con sviluppo tipico (TD) hanno partecipato allo studio fMRI di Carter e collaboratori.
I partecipanti hanno dovuto discriminare attraverso immagini una situazione fisica (ragazzo all´aperto) da una sociale con implicazioni morali (ragazzo che è stato cattivo).


All´interno del gruppo di controllo, i bambini TD hanno usato elementi delle reti neurologiche solitamente sfruttate per la mentalizzazione e il linguaggio [giro frontale inferiore bilaterale (IFG), corteccia mediale prefrontale (mPFC), e solchi posteriori temporale superiori (PST)], mentre i bambini AD hanno utilizzato una rete che era soprattutto IFG e PST bilaterali, suggerendo l´uso ridotto di reti sociali e linguistiche durante questo compito di giudizio sociale. Un confronto diretto nel contrasto sociale-fisico ha mostrato che il gruppo TD avuto maggiore attività mPFC, IFG bilaterale, rispetto al gruppo AD. Nessuna regione è risultata più attiva nel gruppo AD rispetto al gruppo TD.


Entrambi i gruppi hanno eseguito con successo l´operazione, che ha richiesto un linguaggio minimo. I gruppi hanno anche avuto misure analoghe durante l´eye-tracking, indicando che i risultati di attivazione probabilmente riflettono l´uso di una strategia più fondamentale nel gruppo autistico piuttosto che una disparità di prestazioni.


Anche se il linguaggio non era necessario, i bambini TD hanno reclutato aree linguistiche durante l´attività sociale, suggerendo la codifica automatica delle loro conoscenze in modo linguistico, ma questo non era il caso per i bambini con autismo. Questi risultati supportano la ricerca comportamentale che indica come, mentre i bambini con autismo possono riconoscere i comportamenti socialmente inappropriati, hanno difficoltà ad usare la lingua parlata per spiegarne le ragioni. I risultati fMRI indicano che i bambini AD non utilizzano automaticamente il linguaggio per codificare la loro comprensione sociale, rendendo l´espressione e la generalizzazione di queste conoscenze più difficile.


I partecipanti erano dodici bambini con autismo (dagli 8 ai 16 anni) e tredici bambini con sviluppo tipico (dai 7 ai 15 anni) e non hanno presentato differenze significative per età, QI verbale e di performance(p> .05). Dal gruppo autistico sono stati esclusi tutti i casi di autismo complesso (sindromi genetiche, traumi pre e perinatali, etc..), mentre dal gruppo tipico tutti i bambini con diagnosi psichiatriche in loro o nei parenti di primo grado.


I partecipanti hanno visualizzato stimoli su uno schermo di proiezione all´interno dello scanner per la risonanza magnetica funzionale e sono state fatte 32 prove diverse, ognuna con due vignette a cartoni animati. In metà delle prove, è stato chiesto, se il protagonista era cattivo o faceva qualcosa di sbagliato, nell´altra metà, i bambini dovevano indicare quale immagine ha avuto luogo fuori casa (condizione fisica). La risposta è stata data in maniera visiva attraverso un simbolo differente a seconda del caso. Al di fuori dello scanner, 14 dei bambini (7 con autismo, 7 tipici), sono stati sottoposti ad una sessione di eye-tracking. Questo studio di follow-up è stato eseguito per garantire che le differenze nell´attività cerebrale non potesse essere attribuita a differenze nei modelli di visualizzazione.


Entrambi i gruppi sono risultati più accurati e più veloci nella condizione fisica che nella condizione sociale e non è stata rilevata nessuna differenza tra i gruppi da un punto di vista della velocità o validità delle risposte anche se il gruppo tipico ha mediamente speso più tempo ad osservare i volti dei protagonisti, tuttavia non sono stare rilevate attivazioni differenti tra i gruppi per quanto riguarda le aree cerebrali preposti all´analisi dei volti.


Durante l´esecuzione di sentenze sociali rispetto fisica, i bambini con sviluppo tipico avevano livelli relativamente più elevati di attività cerebrale nelle aree relative alla cognizione sociale e linguistica, mPFC bilaterale (nella corteccia frontale mediale, MFC), IFG, FFG, e PST. Tuttavia, i bambini con autismo non ha mostrato questo stesso modello di rafforzamento delle attività nel mPFC, IFG sinistra, o FFG sinistra, nonostante un´attività simile a quella osservata nei bambini con sviluppo tipico nelle subregioni di IFG destra, FFG destra, e PST bilaterali. Il gruppo con sviluppo tipico ha avuto una risposta differenziale significativamente più forte agli scenari sociali rispetto al gruppo con autismo in un sottogruppo di aree sociali e linguistiche, tra cui il mPFC, il polo temporale superiore sinistro, IFG bilaterale al triangularis pars, e l´IFG sinistra della pars orbitale. Queste differenze ci sono state nonostante una precisione simile nell´identificare il comportamento socialmente inadeguato in entrambi i gruppi, quindi, la differenza di attivazione non è stata determinata da differenze nella precisione delle risposte. Inoltre, i risultati dell´eye-tracking suggeriscono che le differenze non sono probabilmente legate alla differente fissazione dello sgruardo. Il gruppo di sviluppo tipico ha passato più tempo a guardare le facce rispetto al gruppo con autismo, ma le differenze di attivazione non si trovavano in zone tradizionalmente connesse con l´elaborazione facciale.


Nel complesso i bambini con autismo sembrano aver utilizzato una strategia neurale che era una sottocomponente di quella utilizzato dai bambini con sviluppo tipico, piuttosto che una strategia alternativa. Le regioni del cervello supplementari sfruttate dai bambini con sviluppo tipico sono quelle che rappresentano le tradizionali aree sociali e linguistiche, suggerendo che, a differenza dei bambini con autismo, i bambini con sviluppo tipico codificano automaticamente le loro conoscenze in un linguaggio sociale.


Oltre alle regioni sociali e del linguaggio, il polo superiore sinistro temporale si è mostrato differenze tra i due gruppi. Nei soggetti con sviluppo tipico, i poli temporali sono stati implicati in numerosi processi sociali, incluse la mentalizzazione, deduzioni sugli stati emotivi degli altri, la comprensione della narrativa sociale, il giudizio morale e la contestualizzazione delle informazioni emotive, suggerendo che questa regione è coinvolta nell´analisi dell´opportunità di un comportamento. Nel loro insieme, i risultati di questi ed altri studi sono stati interpretati nel senso che i poli temporali giocano un ruolo importante nel fare inferenze circa i sentimenti degli altri, integrando le informazioni di alto e basso livello. Un´attività anormale del polo temporale è stata trovata in adulti con autismo.


Carter e collaboratori hanno anche trovato differenze nei modelli di attività nell´IFG sia destro che sinistro. Nei soggetti con sviluppo tipico, l´IFG destra è stato designato come regione dei neuroni specchio in cui i neuroni si attivano sia quando l´individuo compie un´azione chee quando l´individuo vede un´altra persona eseguire la stessa azione. Una ridotta attività in questo settore è stata segnalata durante le attività sociali per persone ASD. È interessante notare che un´attività relativamente aumentata nell´IFG destro è stata riportata per i bambini con autismo durante la comprensione ironia, un risultato che è stato interpretato come un aumento nella difficoltà del compito e possibile uso di una strategia di compensazione.


L´IFG sinistra è una regione del linguaggio, e diversi studi hanno riportato una relativamente ridotta attivazione in questa regione negli adulti con autismo durante le attività linguistiche. In questo studio, la maggiore attivazione sinistra IFG dei bambini tipici suggerisce che stavano usando l´elaborazione del linguaggio, anche se il compito giudizio sociale non richiede esplicitamente di farlo. Inoltre, i bambini con autismo hanno evidenziato una ridotta connettività fronto-temporale. Questi studi suggeriscono che l´automaticità della codifica verbale delle informazioni, presente nei bambini tipici è ridotta nei bambini autistici.


Una tendenza a non assumere automaticamente la codifica linguistica potrebbe spiegare alcuni dei risultati comportamentali precedenti in cui i bambini con autismo sono stati meno accurati nell´identificare comportamenti verbali inappropriati e hanno offerto spiegazioni bizzarre per le loro risposte. Non utilizzano automaticamente le strategie verbali per completare le attività in cui non sono strettamente necessarie. Vale a dire, le competenze linguistiche non sono immediatamente attivate per assistere con l´attività di elaborazione cognitiva. Questa tendenza può aiutare a spiegare l´andamento sfavorevole osservata in soggetti con autismo in compiti di giudizio sociale che richiedono conoscenze linguistiche per rispondere con precisione. Essa contribuisce anche a chiarire in che modo la precisione si conserva per alcuni compiti che non richiedono la lingua, mentre la giustificazione verbale rimane scarsa.


Questa scoperta è particolarmente interessante alla luce della teoria di Gazzaniga sulla funzione del linguaggio derivata da una ricerca su persone tipiche e pazienti con gli emisferi cerebrali separati (split-brain). Gazzaniga ha proposto che le regioni linguistiche dell´emisfero sinistro ("l´interprete") vengono automaticamente impegnate ad interpretare gli stimoli e ad assimilarli in eventi comprensibili. Questa auto-narrazione automatica consente l´elaborazione e la generalizzazione di tali informazioni da parte dell´emisfero sinistro rendendolo una "unità per creare ordine dal caos apparente", fornendo una narrazione e relative informazioni legate ad altri eventi presenti in memoria, mentre l´emisfero destro mantiene una registrazione più veritiera degli eventi. Carter e collaboratori ipotizzano che questa funzione possa essere ridotta nei disturbi dello spettro autistico in modo tale da ridurre la narrazione automatica e la trasformazione degli stimoli sensoriali in stimoli linguistici, come dimostra la riduzione delle attività nell´IFG sinistra trovata in questo studio. Una tendenza ridotta per la creazione di narrazioni potrebbe causare una ridotta organizzazione e comprensione degli stimoli in entrata e una minore capacità di generalizzare in situazioni diverse a causa di un uso ridotto di forme linguistiche che promuovono l´integrazione della conoscenza nel passato. La mancanza di un "interprete" nell´emisfero sinistro potrebbe spiegare la scarsa performance comportamentale per identificare e spiegare decisioni comportamentali riportate in precedenza.


Le difficoltà di individui con autismo a ricodificare le esperienze in forma linguistica o ad usare il linguaggio come ponteggio è stato già proposto come causa per le difficoltà con la memoria autobiografica e per la difficoltà a ricordare le informazioni contenute in immagini di scene familiari della vita quotidiana. La mancanza di narrazione automatica da parte dei bambini autistici può spiegare sia la necessità che il successo dell´uso di strategie di intervento quali le storie sociali. Questi interventi fanno il lavoro, in effetti, che il cervello dei bambini con autismo non stanno facendo. È interessante notare che i risultati in regioni linguistiche suggeriscono che il processo di narrazione è più ridotto nell´autismo rispetto allo sviluppo tipico per le situazioni sociali rispetto a quelle non sociali.
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