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Capire le emozioni: sollievo e rimpianto nello Spettro

La comprensione del ragionamento emotivo controfattuale risulta diversa nei ragazzi autistici


Autori dello studio: Sander Begeer, Marc De Rosnay, Patty Lunenburg, Hedy Stegge, Mark Meerum Terwogt

Articolo scientifico originale: Understanding of emotions based on counterfactual reasoning in children with autism spectrum disorders.


Riportato e annotato da David Vagni


I bambini autistici ad alto funzionamento sono meno in grado di spiegare le emozioni basate su un ragionamento controfattuale verso il basso (cioè soddisfazione e sollievo) ma bib ci sono differenze rispetto a quelli tipici nel ragionamento controfattuale verso l´alto (cioè delusione e rimpianto). Nel gruppo di controllo, le false credenze di secondo ordine erani legato alla comprensione emozioni controfattuali di secondo ordine (cioè rimpianto e di sollievo), mentre i bambini HFASD hanno fatto affidamento più sulle loro capacità intellettuali generali.




La comprensione delle emozioni basata sul ragionamento controfattuale è stata studiato nei bambini con condizioni dello Spettro Autistico ad Alto Funzionamento (HFASD) (n = 71) e in bambini con sviluppo tipico (n = 71), di età compresa tra 6 e 12 anni. Ai bambini sono state presentate otto storie con due protagonisti che hanno vissuto lo stesso risultato positivo o negativo, sia a causa della loro stessa azione o per cause esterne. I risultati sono discussi in termini di diverse funzioni del ragionamento controfattuale sulle emozioni e lo stile cognitivo dei bambini HFASD.


Il ragionamento controfattuale implica immaginare alternative per una o più caratteristiche di un evento percepito e passare avanti e indietro tra una situazione reale e una immaginaria (controfattuale). Il ragionamento controfattuale è una capacità pervasiva che influenza molti settori del pensiero e del funzionamento.


Nonostante l´utilizzo precoce del pensiero controfattuale in età prescolare i bambini, fino a circa i 7 anni di età, non apprezzano affidabilmente le conseguenze emotive derivanti dalla riflessione sulle possibilità controfattuali.


Tali emozioni servono varie funzioni adattive. Si preparano ad essere più prudenti in situazioni future (ad esempio "Se solo avessi preso una strada diversa, non sarei rimasto bloccato nel traffico"), ma anche a regolare attuali stati emotivi (ad esempio, "Almeno io non era nell´incidente (causa del traffico)") e sono fondamentali per comprendere correttamente le complesse risposte emotive degli altri.


Ci sono una serie di distinzioni che sono utili nell´analisi delle emozioni controfattuali.
In primo luogo, una differenza importante è tra ragionamenti controfattuali verso l´alto e verso il basso.


Il ragionamento controfattuale verso l´alto è svolto mediante il confronto con una situazione alternativa migliore ed è tipicamente, ma non esclusivamente, provocato da una situazione negativa. Questo tipo di ragionamento serve una funzione adattativa: confrontando la situazione con una migliore fornisce un incentivo a migliorare la nostra condizione futura e quindi a modificare il nostro comportamento. In ambito affettivo, considerando come le cose sarebbero potute andare in modo più favorevole in generale suscita i sentimenti di delusione, rimpianto o colpa.
Il ragionamento controfattuale verso l´alto è stata correlato al problem solving, strategie di coping, pianificazione.


Il ragionamento controfattuale verso il basso prevede il confronto tra la nostra situazione attuale e una peggiore, aiuta "a guardare il lato positivo della vita". Riflettendo su come le cose sarebbero potute andare peggio può indurre contentezza, o sollievo. Queste risposte psicologiche forniscono un mezzo per affrontare la situazione attuale, che è stata correlata al emozioni incentrati sui strategie di coping, e una migliore qualità della vita.


Una seconda distinzione che è utile per la comprensione delle emozioni causate da un ragionamento controfattuale, è la misura in cui un individuo sente un senso di agenzia nel determinare una situazione o un risultato. Quando qualcuno si presenta con un outcome per il quale c´è poco senso di responsabilità personale, ma c´è comunque una base per immaginare come la situazione potesse avere un esito diverso, questo può provocare semplici reazioni emotive, come la soddisfazione o la delusione. Tuttavia, quando qualcuno sente la responsabilità per l´attuazione di un risultato, diventano sempre più comuni emozioni controfattuali di secondo ordine, come il rimpianto e il sollievo.
Le emozioni di secondo ordine (a volte indicate anche come emozioni complesse o auto-coscienti) sono quelle emozioni che normalmente dipendono da una valutazione psicologica di un´altra persona. Così, le emozioni di secondo ordine comprendono l´orgoglio, la gelosia, e l´imbarazzo, e non possono essere comprese solo in termini di singoli atteggiamenti mentali di primo ordine (cioè i pensieri, le credenze e le preferenze) o situazioni ambientali (stimoli, contesto). Invece, queste emozioni richiedono una valutazione di contrasto psicologico, attribuzione, o punto di vista.


Il rimpianto ed il sollievo sono particolarmente complicate perché oltre alla presa di prospettiva da un punto di vista dell´agente intenzionale è necessaria anche quella temporale.


Non è chiaro se vi sia una differenza sistematica nella comprensione dei bambini di ragionamenti controfattuali verso l´alto (immaginare un risultato migliore) e verso il basso (immaginando un esito peggiore). Dalla letteratura sembra che sia più facile provare e riconoscere emozioni come la delusione rispetto ad emozioni come il sollievo.


È interessante notare che i bambini ASD presentano abilità nel ragionamento controfattuali paragonabili a quelle dei bambini tipici, mentre queste capacità diminuiscono con il QI (e quindi sono ridotte nei bambini LFA).
Quando il ragionamento però ha rilevanza emotiva, ci possono essere specifiche caratteristiche situazionali che differenziano i bambini HFASD da quelli tipici, in particolare quando sono considerati i domini di direzione (verso l´alto o verso il basso) e agenzia (alta vs bassa).


Nel presente studio, Begeer e collaboratori hanno descritto due protagonisti che hanno avuto esiti identici. Per uno dei protagonisti, era disponibile un´alternativa controfattuale che avrebbe portato ad un esito diverso. A seconda che i protagonisti fossero responsabili del risultato, le storie suscitavano emozioni semplici o complesse. Inoltre, a seconda della natura positiva o negativa del risultato, le storie erano destinati a suscitare un ragionamento controfattuale verso il basso o verso l´alto. In tutte le storie, ai bambini è stato chiesto di giudicare se un protagonista si sarebbe sentito "meglio", "peggio", o "lo stesso" in merito al risultato rispetto all´altro protagonista, e spiegare il perché.


I risultati hanno indicato che la capacità di spiegare le emozioni basate su un ragionamento controfattuale migliora con l´età, e tutti i bambini generalmente hanno riconosciuto emozioni semplici (ad esempio la delusione e la soddisfazione), più facilmente di quelle di secondo ordine (cioè rimpianto e sollievo). Inoltre, i bambini con HFASD hanno ottenuto punteggi più bassi rispetto ai bambini tipici. È importante sottolineare che i risultati hanno mostrato che i bambini con HFASD non hanno dei deficit specifi nel ragionamento emotivo controfattuale di secondo ordine, come sarebbe stato ipotizzabile (nonostante abbiano eseguito peggio i compiti di secondo ordine). Piuttosto, i punteggi più bassi per i bambini con HFASD sono stati moderati dalla direzione, in modo tale che vi erano problemi specifici nella loro comprensione delle emozioni verso il basso (vale a dire la soddisfazione e il sollievo). Ciò ha confermato la previsione che i bambini con HFASD hanno più difficoltà a ragionare su alternative controfattuali in cui l´esito è stato positivo (cioè confrontando il risultato a situazioni più negative).


I bambini tipici sono risultati molto più sensibili alla direzione del raffronto tra i risultati e la possibilità controfattuale rispetto ai loro omologhi HFASD, che sembrano contare su un principio più generale di ragionamento controfattuale che è applicato in modo relativamente indipendente di vincoli situazionali.


Il ragionamento controfattuale verso il basso induce generalmente l´aggiunta di eventi negativi alternativi che non si sono verificati ("Sono così fortunata per non essere in quel incidente d´auto") e può essere legata solo indirettamente alla situazione attuale. Questo tipo di ragionamento implica anche la possibilità di regolare in modo proattivo le proprie emozioni, cosa che può essere problematica per i bambini con HFASD. Tuttavia, al fine di impegnarsi in un ragionamento controfattuale verso l´alto, può essere sufficiente pensare semplicemente che l´esito negativo non si è verificato, sottraendolo dalla realtà ("Se solo non ci fosse traffico!"). Precedenti risultati in bambini con HFASD hanno indicato specifiche limitazioni nella loro capacità di utilizzare additivamente il ragionamento controfattuale, cioè, aggiungere informazioni ad un dato esito, piuttosto che per sottrazuibe di informazioni. Un individuo può sottrarre elementi di una data situazione già resa esplicita. Questa strategia non costringe l´utente ad immaginare raltà alternative e può venire più naturale per i bambini con HFASD.


Mentre i bambini in genere in via di sviluppo erano chiaramente sensibile alla direzione dei confronti controfattuali, sono stati anche influenzati dalla complessità delle emozioni provate, c´erano associazioni positive tra il ragionamento controfattuale di secondo ordine e la comprensione di emozioni di secondo ordine. Nel gruppo HFASD, le storie di rimpianti e sollievo sono state correlate, così come tutte le storie, ma non erano significativamente associati con la capacità di comprendere emozioni di secondo ordine in senso lato.


Al contrario, per i bambini con HFASD, tutti i tipi di storia sono stati associati con i loro punteggi di QI, mentre le associazioni con il QI erano totalmente assenti nel gruppo di controllo.
Questi modelli distintivi di relazioni suggeriscono che la capacità di riflettere sulle emozioni nei bambini con HFASD è probabilmente mediata dalla capacità cognitive generali piuttosto che specifiche abilità di lettura della mente. Essi possono "farsi strada" per raggiungere la risposta adeguata, deducendo la loro spiegazione senza fare affidamento su una vera comprensione degli stati mentali degli altri. L´uso di abilità cognitive per affrontare le situazioni affettive è stato descritto come "stato cognitivo-affettivo".


Nonostante la corrispondenza dell´età e del QI tra bambini HFASD e tipici, i bambini con HFASD hanno avuto come gruppo risultati inferiori nei "semplici" test di teoria della mente del secondo ordine, e questo può aver influenzato i risultati sul ragionamento controfattuale emotivo. Tuttavia i risultati rimangono validi anche escludendo i bambini HFASD con problemi di teoria della mente del secondo ordine, perché il 54% dei bambini con HFASD ha superato i compiti di ToM di secondo livello ma ha avuto comunque problemi con il ragionamento emotivo controfattuale. L´interpretazione più probabile è che i bambini HFASD con QI normale abbiano una certa capacità di teoria della mente ma questa capacità è meno differenziata dalle capacità logiche rispetto ai bambini tipici.


L´assenza di misure sulle funzioni esecutive non ha permesso di concentrarsi su altri fattori importanti nella comprensione del rimpianto e del sollievo, come la memoria di lavoro e l´inibizione. Negli studi futuri, sarà importante delineare in che modo la comprensione di rimpianto e sollievo possano essere correlate a reali esperienze di vita e al comportamento dei bambini HFASD.
Sebbene i bambini con HFASD hanno spesso dimostrato di avere un´adeguata comprensione concettuale delle emozioni, l´uso di test spesso sovrastima il loro effettivo livello di funzionamento in situazioni di vita reale. Mettere in evidenza il legame tra conoscenza, esperienza e comportamento sarebbe un passo successivo in questa linea di ricerca.
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