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La relazione tra Teoria della Mente e Funzioni Esecutive

Uno studio sulla relazioni tra teoria della mente e abilità delle funzioni esecutive adolescenti a sviluppo tipico e con sindrome di Asperger e autismo ad alto funzionamento.


Autori dello studio: Tasha Miraja Oswald

Articolo scientifico originale: Relations Among Theory of Mind and Executive Function Abilities in Typically Developing Adolescents and Adolescents with Asperger’s Syndrome and High Functioning Autism


Riportato e annotato da David Vagni


Lo studio mostra la relazione tra teoria della mente e funzioni esecutive nei ragazzi autistici. Il fatto che siano legate e ancora in grado di svilupparsi durante l´adolescenza indica che possano essere oggetto d´intervento.




Lo sviluppo di una teoria della mente (ToM), o la capacità di attribuire stati mentali a sé e all´altro, è considerata una pietra miliare nello sviluppo umano. La ToM ci permette di allontanarsi dalla nostra prospettiva in prima persona e prendere in considerazione, per esempio, i pensieri e i sentimenti degli altri.


Questa capacità ci permette di impegnarsi in interazioni sociali complesse ma fluide. Inoltre, fornisce le basi per la più grande delle capacità umane, come la compassione e il perdono. Nonostante i progressi cruciali nella ToM si verifichino durante l´età prescolare, questa poliedrica, complessa capacità continua a sviluppare per tutta l´infanzia e si estende anche nell´adolescenza e l´età adulta.


Oltre alla possibilità che dipenda da alcuni moduli specifici, lo sviluppo della ToM dipende soprattutto da capacità di dominio generale, come la capacità linguistica e le funzioni esecutive (EF), un insieme di abilità cognitive che ci permettono di controllare e regolare il nostro comportamento nel perseguimento degli obiettivi. Due domini di EF hanno un ruolo chiave nella comparsa e nell´espressione di ToM nella prima infanzia:


il controllo inibitorio (IC), a causa della necessità di inibire la propria prospettiva quando si considera quella di un altro,


e la memoria di lavoro (WM), perché c´è la necessità di tenere a mente attivamente e contemporaneamente il proprio punto di vista e quello dell´altro.


Vi è, tuttavia, molta poca ricerca sullo sviluppo della ToM e il suo rapporto con lo sviluppo di IC e WM nell´adolescenza.


L´adolescenza è una fase di sviluppo di particolare interesse per due ragioni. In primo luogo, le interazioni sociali aumentano notevolmente in complessità. Gli adolescenti devono tenere traccia di prospettive multiple e spesso discordanti, mentre diventa sempre più sottili ed esigenti gli indizi sociali, mettendo a dura prova le capacità di elaborazione.


In secondo luogo, il cervello adolescente subisce drammatici cambiamenti strutturali e funzionali dei sistemi neurali implicati nella ToM e nelle EF, suggerendo che ci possano essere ancora motivi di sviluppo.


Lo scopo di questo studio era quello di portare maggiore chiarezza alla comprensione della relazione tra teoria della mente (ToM) e la funzione esecutiva (EF), in particolare memoria di lavoro (WM) e controllo inibitorio (IC), durante il tipico sviluppo adolescenziale e negli individui con sindrome di Asperger e autismo ad alto funzionamento (AS / HFA).


In totale hanno partecipato allo studio 80 partecipanti, la metà con sviluppo tipico (TD) e metà con l´AS / HFA.


I partecipanti TD sono stati abbinati ai partecipanti con AS / HFA per età cronologica e di genere. I partecipanti sono stati testati in due sessioni di test, a circa un anno di distanza con un´età media il primo anno di 14-15 anni.


I partecipanti sono stati testati su una batteria ToM, consistente in una misura del punto di vista emotivo, la lettura delle emozioni negli occhi, storie sociali e vignette di ToM avanzata. Per misurare le funzioni esecutive è stato misurato lo Span di lettura (memoria di lavoro uditiva), l´attività di rilevamento dei cambiamenti (memoria di lavoro visiva) e la Flanker Task per il controllo inibitorio.


Gli adolescenti HFASD hanno in media avuto punteggi inferiori rispetto ai controlli tipici sia nei compiti di teoria della mente che in quelli relativi alle funzioni esecutive, a parte il test di lettura degli occhi dove non ci sono state discrepanze significative.


TOM e EF continuano a svilupparsi durante l´adolescenza s in seguito come parte dello sviluppo sia tipico che atipico.


Infine i diversi aspetti di TOM e EF sono risultati scarsamente correlati tra loro, ma la memoria di lavoro verbale e il controllo inibitorio sono fortemente associati con la Teoria della mente nel gruppo HFASD. In particolare in questo gruppo sembra che la memoria di lavoro verbale e il controllo inibitorio siano correlati alla memoria di lavoro visiva e alla capacità di teoria della mente (in particolare per i compiti più complessi come le false credenze o la teoria della mente di secondo ordine) e che la comprensione della ToM (cognitiva) sia legata al riconosciemento delle emozioni dagli occhi. La memoria di lavoro verbale è altamente correlata al QI nel gruppo HFASD così come le performance in tutte le componenti di ToM, ma la sua mediazione rimane comunque significativa quando il QI viene normalizzato. Ciò indica che agli individui con AS / HFA sono richieste più risorse cognitive per il ragionamento sociale.


Un punto importante è che nel gruppo HFASD sono state rilevate importanti variazioni individuali. In particolare il 70% del campione ha mostrato problemi sia di ToM che di EF, il 20% solo di TOM e il 10% nessuno dei due.


Sulla base dei risultati di questo studio si evince che Tom e EF sono ancora in via di sviluppo durante l´infanzia e l´adolescenza sia nei soggetti TD che in quelli AS / HFA, ciò indica che le regioni del cervello di supporto per TOM e EF sono ancora plastiche e possono quindi essere oggetto di un intervento.
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