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  • Dicembre 2, 2021
  • By Elena Offerente

Anoressia ed autismo, spiegato semplicemente

Posted In: Altre condizioni

Articolo originale: Anorexia’s link to autism, explained

Autore: Laura Dattaro

Traduzione di Elena Offerente

Il collegamento tra anoressia ed autismo

Nel 1983, lo psicologo Christopher Gillberg ha posto una domanda provocatoria ai lettori del British Journal of Psychiatry: l’ e l’ nervosa potrebbero condividere delle cause sottostanti comuni?

La curiosità di derivava in parte dalle sue osservazioni su tre ragazzi autistici le cui cugine avevano tutte questo disturbo alimentare, il quale è caratterizzato da restrizioni alimentari, basso peso corporeo, intensa paura di ingrassare ed un’immagine corporea distorta.

Gillberg, professore di psichiatria infantile e adolescenziale presso l’Università di Göteborg in Svezia, inizialmente ha suggerito che l’anoressia fosse la “forma di autismo”. Sebbene quell’idea non fosse del tutto accurata, i suoi sospetti che i e l’autismo fossero collegati, sono stati confermati: studi dimostrano che le persone affette da anoressia hanno maggiori probabilità di essere autistiche rispetto a quelle che non ne soffrono. Ci sono meno dati che dimostrano che le persone autistiche siano particolarmente a rischio di disturbi alimentari, ma gli esperti dicono che possa essere probabile.

Ecco cosa sanno i ricercatori della sovrapposizione tra le due condizioni e cosa su quali ricerche stanno ancora lavorando.

Quante volte anoressia e autismo si sovrappongono?

Le stime variano, anche se la maggior parte dei ricercatori concorda sul fatto che circa il 20% delle persone anoressiche sia anche di autistica. Entrambe le condizioni sono rare – circa l’1% delle persone è autistica e lo 0,3% anoressica – e la maggior parte delle ricerche finora ha esaminato la prevalenza dell’autismo nelle persone con anoressia, non il contrario. Tra le 60 donne che ricevono un trattamento per un disturbo alimentare in una clinica nel Regno Unito, ad esempio, 14 di loro, o il 23 percento, ha ottenuto un punteggio superiore al limite diagnostico in un test chiamato Autism Diagnostic Observation Schedule ().

Allo stesso modo, a circa un terzo delle persone con anoressia è stato diagnosticato l’autismo, secondo uno studio di lunga durata che ha seguito 51 persone con anoressia e 51 controlli in Svezia a partire dagli anni ’80. A causa dei cambiamenti nel modo in cui viene diagnosticato l’autismo, alcuni partecipanti hanno soddisfatto i per una in un momento e non in altri, ma quelli con anoressia tendono ad ottenere punteggi più alti in un test che misura la difficoltà di sociale rispetto ai controlli.

Gli studi di popolazione confermano il collegamento

I con difficoltà sociali all’età di 7 e 11 anni hanno maggiori probabilità rispetto ai loro coetanei senza tali difficoltà di adottare comportamenti alimentari disfunzionali, come il digiuno o l’uso di pillole dimagranti, all’età di 14 anni, secondo i dati di oltre 5.000 bambini nati nel Regno Unito e tra 1,7 milioni di persone nel registro sanitario nazionale della Danimarca, la probabilità di avere l’autismo è di oltre 15 volte superiore tra le persone con anoressia rispetto a quelle senza; allo stesso modo, le persone autistiche hanno oltre cinque volte maggiore probabilità di soffrire di anoressia rispetto alle persone non autistiche. Ma avere la aumenta anche la probabilità di avere l’autismo in questa coorte; quindi, non è chiaro se l’autismo abbia un legame unico con l’anoressia o semplicemente aumenti la probabilità di avere una condizione psichiatrica.

Può l’anoressia provocare caratteristiche autistiche?

L’analisi della sovrapposizione tra le due condizioni è complicata dal fatto che la fame prolungata può causare cambiamenti cerebrali che si traducono in comportamenti simili all’autismo, come difficoltà sociali e problemi con l’elaborazione delle . Può essere difficile diagnosticare con precisione l’autismo nelle persone con anoressia grave, afferma William Mandy, professore di psicologia clinica presso l’University College di Londra nel Regno Unito. Tra 40 ragazze adolescenti sottoposte ad un trattamento intensivo per l’anoressia, ad esempio, 21 hanno ottenuto un punteggio superiore al limite diagnostico del ADOS, ma i di solamente quattro di queste hanno riferito di aver notato in loro autistici durante l’, necessari per una diagnosi di autismo. Ciò ha suggerito che per la maggior parte delle ragazze, il disturbo alimentare avesse causato nuovi comportamenti che rispecchiano l’autismo.

È anche possibile che l’autismo delle ragazze non si fosse manifestato durante l’infanzia. “Vi è ancora un dibattito in corso”, afferma Heather Westwood, psicologa clinica nei disturbi alimentari al King’s College di Londra.

I disturbi alimentari hanno le stesse cause nelle persone autistiche e non autistiche?

L’anoressia comporta una dannosa al peso ed all’immagine corporea, ma le persone con autismo possono limitare il loro mangiare per altri motivi, come il fatto di affrontare emozioni difficili o manifestare certe avversioni alimentari. Per alcune persone autistiche, i disturbi alimentari possono avere origine da comportamenti ristretti e ripetitivi che assumono la forma di un intenso interesse come il conteggio delle calorie, l’esercizio fisico o l’insistenza su una dieta limitata.

I disturbi alimentari di solito iniziano in , quando la vita sociale delle persone tende a diventare più complessa. In uno studio qualitativo sulle donne autistiche con anoressia pubblicato ad aprile, pochi partecipanti hanno riferito che i loro comportamenti alimentari fossero principalmente guidati dall’immagine corporea, sebbene alcuni utilizzassero l’obiettivo della magrezza come un modo per adattarsi ai di coetanei dai quali si sentivano esclusi. Questo tipo di elemento conduttore emotivo può essere particolarmente comune tra le ragazze con autismo non diagnosticato, le quali possono sperimentare vite interiori dolorose, senza un supporto adeguato.

A volte sembrano imbattersi in questa consapevolezza che se ti lasci morire di fame, puoi intorpidire molte di quelle emozioni. Diventa un modo per gestire l’ acuta e l’infelicità.

William Mandy

Il disturbo dell’assunzione di cibo evitante/restrittivo

Una condizione chiamata disturbo dell’assunzione di cibo evitante/restrittivo (ARFID), aggiunto al Manuale Diagnostico e Statistico dei Disturbi Mentali nel 2013, può rappresentare la diagnosi più appropriata per alcune persone autistiche che sono sottopeso o hanno difficoltà a mangiare. L’ARFID, a volte chiamato “selettività alimentare”, comporta anche l’evitamento del cibo, ma non include l’intensa attenzione al peso ed all’immagine corporea osservata nei soggetti affetti da anoressia.

Altre ricerche, tuttavia, sfidano la teoria secondo cui i disturbi alimentari nelle persone autistiche siano meno guidati da problemi di peso rispetto alle persone non autistiche. In uno studio non pubblicato, Westwood ha scoperto che la relazione tra l’immagine corporea e l’ disfunzionale sia più o meno la stessa nei due gruppi, una scoperta che lei chiama “sconcertante”.

L’alessitimia ed il rapporto con il cibo

Anche la difficoltà nell’identificare le emozioni – chiamata e nel comprendere le sensazioni fisiche, come la fame, possono contribuire a tale sovrapposizione; l’alessitimia è comune sia nell’autismo che nell’anoressia. I ricercatori sono meno informati sulla misura in cui altri disturbi alimentari, come la ed il disturbo da alimentazione incontrollata, compaiano nelle persone autistiche, anche se alcuni sospettano una sovrapposizione anche lì. Inoltre, la maggior parte della finora si è concentrata esclusivamente su ragazze e donne, perché i disturbi alimentari sono sottodiagnosticati nei ragazzi e negli uomini.

Come vengono trattati i disturbi alimentari nelle persone autistiche?

Le persone autistiche con disturbi alimentari tendono ad avere risultati ai trattamenti peggiori rispetto ai loro coetanei non autistici. Ciò può essere dovuto in parte ad interventi che non soddisfano i delle persone autistiche, o che si concentrano troppo sul peso e sull’immagine corporea.

La per i disturbi alimentari spesso comporta appuntamenti dal medico di persona e ricoveri ospedalieri. Le persone in trattamento spesso hanno bisogno di consumare i pasti in contesti di gruppo, che possono essere rumorosi ed opprimenti, rendendo il mangiare ancora più difficile. Molte persone autistiche hanno difficoltà a visitare gli studi medici a causa di sensibilità sensoriali, come l’avversione per le luci fluorescenti. La terapia di gruppo può anche essere difficile per alcune persone autistiche.

Elisabet Wentz, professoressa di psichiatria all’Università di Göteborg e ricercatrice degli studi longitudinali svedesi, sta implementando nella sua clinica per i disturbi alimentari cambiamenti a misura di autismo, in risposta all’elevato numero di persone autistiche che ha constatato essere in cerca di cure per l’anoressia o la bulimia. Ha assegnato due degli otto letti di degenza nella sua clinica specificamente per le persone autistiche, e consente alle persone autistiche di mangiare da sole se preferiscono.

È importante che i medici che trattano i disturbi alimentari siano consapevoli della sovrapposizione, affermano gli esperti, poiché molte delle persone che hanno in potrebbero avere un autismo non rilevato. Ad esempio, tutte le 15 donne con entrambe le condizioni nello studio pubblicato ad aprile, hanno ricercato relativi ad un disturbo alimentare o altri problemi di salute mentale, prima che venisse loro diagnosticato l’autismo: l’età media della diagnosi di anoressia nel gruppo era di 17 anni, ma l’età media di diagnosi di autismo era 29.

È davvero utile sapere che sono autistici se vuoi provare ad aiutarli con il loro disturbo alimentare e con la loro vita più in generale

William Mandy

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